Les 8 choses incontournables à faire à Chiang Mai

Chiang Mai est la sixième plus grande ville de la Thaïlande. Elle se situe au nord du pays, sur les rives de la Ping. Cette métropole influente est nichée au cœur des plus hautes montagnes du pays, à près de trois cents mètres d’altitude. Il y a plus de deux millénaires, elle était un arrêt commercial incontournable de la célèbre route de la soie. De nos jours, elle est une ville moderne, et l’un des plus grands centres culturels du pays.

Outre son économie florissante, Chiang Mai est extrêmement réputée pour sa culture bouddhiste. En effet, il s’agit d’une des villes comptant le plus de temples en Thaïlande. Aussi, les célébrations des différents jours dédiés à Bouddha sont particulièrement grandioses. Mais de plus, pour les amateurs de yoga et de méditation, il s’agit assurément d’une ville à ne pas manquer ! Partons donc à la découverte des 8 activités incontournables de cette métropole unique en son genre.

Le temple de Doi Suthep

Construit au XIXe siècle, le Doi Suthep est le temple le plus important de la ville. Il se situe sur la montagne éponyme, à près de onze kilomètres de marche de la ville. À l’entrée de ce monument légendaire se trouve un immense escalier de 309 marches, orné de rampes en forme de serpent. On dit qu’un visiteur averti se doit de gravir les marches pour mieux apprécier le temple. Toutefois, si vous n’êtes pas partant, vous pourrez toujours opter pour la télécabine afin de rejoindre le sommet.

Depuis le temple, on peut observer l’immensité de la ville et de sa riche agglomération. Mais ce n’est pas le plus beau spectacle. Celui-ci se trouve derrière vous. Le Doi Suthep est un splendide temple de style Lanna, typique de cette partie du pays. La visite de ce somptueux monument vous permettra d’en apprendre plus sur la culture bouddhiste tout en découvrant une magnifique architecture. On dit que c’est un éléphant blanc portant une relique de Bouddha qui aurait permis de déterminer l’emplacement actuel du temple. Lors des célébrations de Visakha Bucha Day, les adeptes gravissent la montagne de nuit, avec des lanternes, pour commémorer l’illumination de Bouddha.

Saturday Night Walking Street

En bordure du vieux centre de la ville se trouve la Wua Lai Road. Tous les samedis soirs, elle devient une rue commerçante à part entière. À la tombée du jour, de nombreux petits stands se montent le long des trottoirs. Bijoux, vêtements, bibelots, souvenirs, … Vous pourrez acheter de multiples choses sur ce marché nocturne. De plus, de nombreux restaurants mobiles s’installent sur la rue, pour vous faire déguster de délicieuses saveurs locales. Mais la Saturday Night Walking Street n’est pas qu’une attraction touristique, puisque beaucoup d’habitants de Chiang Mai s’y rendre. C’est donc une expérience aussi divertissante qu’immersive dans la culture locale !

Le lac de Huay Thung Tao

À quelques kilomètres du centre-ville de Chiang Mai, partez à la découverte du Huay Thung Tao Reservoir. Il s’agit d’un petit lac dont les plages sont sablonneuses. Le site propose de nombreuses activités aux visiteurs. Vous pouvez notamment vous baigner dans l’espace règlementé, louer un vélo pour faire le tour du lac, ou même vous lancer dans une petite promenade en pédalo. Mais pour une expérience typiquement locale, nous vous conseillons de vous rendre à Huay Thung Tao pour le repas de midi. Sur les bords du lac, vous trouverez de multiples petites huttes couvertes où l’on peut s’asseoir pour manger. Il vous suffira de choisir un plat dans l’un des restaurants du point d’eau, et vous installer dans l’une des huttes pour déguster votre succulent mets. Une expérience des plus thaïlandaises, dans un lieu invitant au repos et à la relaxation !

Le Temple d’Argent

Comme nous le disions, la culture bouddhiste est très présente à Chiang Mai, et la ville compte une multitude de temples. L’un des plus beaux d’entre eux est le Temple d’Argent. Son véritable nom est Wat Sri Suphan, et il se situe dans le quartier de Wualai, où l’on fabriquait et travaillait autrefois l’argent. Construit au XVe siècle, il a évolué au fil du temps, et a été réparé par les argentiers du quartier.

La visite de ce lieu est donc aussi magnifique qu’insolite, puisqu’il s’agit du seul temple de ce genre en Thaïlande. La pièce maîtresse de ce monument est son ubosot (ou hall d’ordination) qui est entièrement recouvert d’argent. Toutefois, cette pièce est interdite aux femmes en raison d’une ancienne tradition. Vous pouvez néanmoins l’admirer depuis l’extérieur, et explorer les autres parties du temple. Comme dans la plupart des lieux religieux de la ville, vous pouvez également participer à une session de méditation avec les moines.

Le village des ombrelles

Bo Sang se trouve à une dizaine de kilomètres de Chiang Mai, et ce petit village est spécialisé dans la confection d’ombrelles. Cet artisanat particulier a été découvert en Birmanie par un moine, il y a plus d’un siècle. Ce dernier a rapporté ses nouvelles connaissances à Bo Sang, et s’est lancé dans la fabrication d’ombrelles. En vous baladant dans les rues, vous pourrez voir de nombreux petits stands de fabrication de ces objets atypiques, et même de création du fameux papier Sa qui les constitue.

Chaque année, le village organise au mois de janvier un festival dédié aux ombrelles. On peut alors admirer de longues parades à vélo en costumes traditionnels et des petits spectacles de danse. Si vous visitez Bo Sang en dehors de cette période, vous pouvez toutefois vous rendre au Umbrella Making Center pour découvrir les secrets de cet artisanat ancestral !

The Elephant Nature Park

Ces dernières années, la Thaïlande a souvent fait la une des journaux au sujet de l’exploitation des éléphants. Activité hautement touristique dans le pays, les touristes du monde entier pouvaient en effet se rendre dans des sites dédiés pour réserver des promenades à dos de pachyderme.

Cependant, la plupart de ces animaux étaient maltraités, sous-nourris, ou tout simplement exploités par ce qui était devenu un véritable commerce. On suppose donc que vous ne souhaitez pas encourager cette pratique barbare durant votre voyage à Chiang Mai !

Aussi, on vous invite à visiter l’Elephant Nature Park de Chiang Mai. Le site se situe dans les montagnes de la ville et accueille justement plus de 70 pachydermes… sauvés de l’industrie du tourisme !

Dans le sanctuaire, pas question de monter les éléphants ni de les voir faire des tours de cirque. Ces animaux majestueux sont hautement respectés et protégés dans ce havre de paix. Vous pourrez donc le visiter sans avoir à vous soucier de leur bien-être : il est assuré. Vous devrez simplement respecter les consignes des guides pour ne pas déranger les éléphants dans leur sanctuaire…

Wat Chedi Luang

Il s’agit de l’un des temples les plus importants de la métropole. Le Wat Chedi Luang se situe au cœur du centre-ville, à deux pas des rues commerçantes. Il date du XIVe siècle et fut pendant longtemps le plus grand monument de style Lanna en Asie. Il a été toutefois endommagé lors d’un tremblement de terre, au XVIe siècle. Par ailleurs, lors de votre visite, vous pourrez admirer les ruines de ses zones détruites par la catastrophe. Vous pourrez évidemment faire un tour à l’intérieur pour découvrir sa majestueuse architecture.

Comme dans la plupart des temples de Chiang Mai, vous aurez aussi la possibilité de discuter avec les moines. Il faudra toutefois vous armer de votre plus bel accent anglais, et respecter leurs horaires de disponibilité, généralement de 9 h à 16 h. Si vous visitez le pays pendant l’une des périodes de fête religieuse, c’est au Wat Chedi Luang que vous pourrez admirer les plus belles célébrations !

Un petit trek en forêt pour les plus sportifs

Si vous êtes un amateur de sport ou que vous désirez sortir un peu de la ville, rien ne vaut un petit trek en forêt. Chiang Mai est entouré de magnifiques jungles sauvages que l’on peut explorer en tout temps. Il existe de nombreux sentiers de randonnées ouverts au public, et même des excursions s’étalant sur plusieurs jours. Nous vous recommandons de trouver une randonnée guidée, et de vous lancer à l’assaut de la forêt. Faune exceptionnelle, flore verdoyante et décors de rêves, vous risquez de vite tomber sous le charme de la région lors de votre petit trek en pleine jungle !